Hear! Hear! If Listening is so Important, Why is it so Hard?

We’ve all heard that we should listen more than we talk.  In fact, it has become almost as cliché as, “an  apple a day…”  Do I even need to finish the sentence?   We get this advice as managers, employees,  parents and children.  And while it’s good advice for everyone, it seems like those of us in positions of  authority are most often reminded that we aren’t doing it enough.   We yearn to feel closer to our kids or more effective as managers.  Giving our full attention is the best,  fastest way to connection with another human being.  When we set aside everything else and just focus  on them, people feel heard, understood and valued.  It is the single biggest thing that you can do to  create alignment within your team or your family.  Listening fully is not just hearing another person’s words; it means hearing their intent as well.  To do  this, we have to be attuned to their body language, their tone, their facial expressions as well as the  words they use.  True listening is listening with the whole body.  When we are listening like that, our  empathy is engaged and we will mirror the other person with our body position, eye contact and tone.   Unconsciously both parties sense this mirroring and that’s the foundation of the connection you’re  building.  True listening is the basis for good management of other.  Good listeners are genuinely curious, asking  what is needed from them rather than telling others what to do.  Listening allows an opportunity to  praise sound decisions and to replace criticizing with problem-solving.  Listening is an act of respect that  tells the other person that you value what they think and feel and it shows faith in their ability to talk  through difficult issues.  With all the clear benefits, you’d think we’d be a nation of listeners.  Yet, research shows that those in  positions of authority tend to interrupt and take over the conversation after just 16 seconds on average.   How well do you do?  Time yourself; you might be surprised.  So, if engaged listening is so important,  why don’t we do more of it?  There are actually several reasons and each must be addressed if we are  going to become world-class listeners.  The first reason is fairly obvious.  We are simply too busy.  You have a stack of calls to return, reports to  complete, meetings to attend, and emails, emails, emails.  It never ends and now you have someone in  your office cutting into your already overwhelmed schedule.  So, with one eye on your computer and  one on the clock, you give them a few seconds to talk, cut them off, bottom line what you think you  heard, offer a solution and send them out the door.  Sound familiar?    This is just as true of parents, who are so busy getting kids to and from practice, getting dinner ready,  and managed the details of their families’ lives that they never have time for the substance underneath  those details.  The first step to good listening is to make the commitment and then make it a priority.  Make sure you  set uninterrupted time aside every week for each person in your world, so that they know they can bring  issues to you during that time and have your undivided attention.  During that time, turn off your  computer screen, turn off your cell, take your desk phone of the hook; be completely there for that  person.  Also, be proactive and create padding in your calendar to allow for the occasional drop-in.   Making time when things are starting to smolder, will  save you from having to put out fires later.  However, managing your time is not the whole answer.  If it was, you could all make a few clicks on your  Google calendar and we’d be done.  Yet, even when they have the time, many people struggle to give